Gracias al trabajo de nuestro sistema nervioso simpático, el sistema de «lucha o huida» que se hace cargo cuando estamos estresados, cuando ves el nombre de tu jefe en tu bandeja de entrada a altas horas de la noche, tu cuerpo reacciona como si hubiera un león suelto.

Detrás de una amplia gama de reacciones físicas y mentales al estrés, hay una serie de hormonas que se encargan de agregar combustible al fuego.

Adrenalina

Qué es: comúnmente conocida como la hormona de la lucha o el vuelo , es producida por las glándulas suprarrenales después de recibir un mensaje del cerebro de que se ha presentado una situación estresante.

Lo que hace: la adrenalina, junto con la norepinefrina (más sobre esto más adelante), es en gran parte responsable de las reacciones inmediatas que sentimos cuando estamos estresados. Imagina que estás intentando cambiar de carril en tu auto, dice Amit Sood, MD, director de investigación de Complementary and Integrative Medicine y presidente de Mayo Mind Body Initiative en Mayo Clinic. De repente, desde su punto ciego, viene una carrera de autos a 100 km por hora. Regresas a tu carril original y tu corazón late con fuerza. Tus músculos están tensos, está respirando más rápido, puede comenzar a sudar. Eso es adrenalina.

Junto con el aumento de la frecuencia cardíaca, la adrenalina también le da una oleada de energía , que puede necesitar para escapar de una situación peligrosa, y también enfoca tu atención.

Norepinefrina

Qué es: una hormona similar a la adrenalina, liberada desde las glándulas suprarrenales y también desde el cerebro, dice Sood.

Lo que hace: la función principal de la norepinefrina, como la adrenalina, es la activación, dice Sood. «Cuando estás estresado, te vuelves más consciente, despierto, concentrado», dice. «En general solo eres más receptivo». También ayuda a desviar el flujo sanguíneo de las áreas donde podría no ser tan importante, como la piel, y hacia áreas más esenciales en el momento, como los músculos, para que pueda huir de la escena estresante.

Aunque la norepinefrina puede parecer redundante dada la adrenalina (que a veces también se llama epinefrina), Sood imagina que tenemos ambas hormonas como un tipo de sistema de respaldo. «Digamos que sus glándulas suprarrenales no están funcionando bien», dice. «Todavía quiero algo para salvarme de una catástrofe aguda».

Según Sood, puede tomar de media hora a un par de días dependiendo de la repercusión a largo plazo de lo que lo estresa, y de cómo maneje personalmente el estrés.

Cortisol

Qué es: una hormona esteroide, comúnmente conocida como la hormona del estrés , producida por las glándulas suprarrenales.

Lo que hace: le toma un poco más de tiempo (minutos, en lugar de segundos) para que usted sienta los efectos del cortisol frente al estrés, dice Sood, porque la liberación de esta hormona requiere un proceso de varios pasos que involucra dos hormonas menores adicionales.

Primero, la parte del cerebro llamada amígdala tiene que reconocer una amenaza. Luego, envía un mensaje a la parte del cerebro llamada hipotálamo , que libera hormona liberadora de corticotropina (CRH). Luego, CRH le dice a la glándula pituitaria que libere la hormona adrenocorticotrópica (ACTH), que le dice a las glándulas suprarrenales que produzcan cortisol. ¡Uf!

En el modo de supervivencia, las cantidades óptimas de cortisol pueden salvar vidas. Ayuda a mantener el equilibrio de fluidos y la presión arterial, dice Sood, al tiempo que regula algunas funciones corporales que no son cruciales en el momento, como el impulso reproductivo, la inmunidad, la digestión y el crecimiento.

Sin embargo, cuando se trata de un problema, el cuerpo libera continuamente cortisol y los niveles crónicos elevados pueden provocar problemas graves . Demasiado cortisol puede suprimir el sistema inmunológico, aumentar la presión arterial y el azúcar, disminuir la libido, producir acné, contribuir a la obesidad y más.

«Los patos salen de un lago, baten sus alas y salen volando», dice Sood. «Cuando te enfrentas a algo estresante, especialmente si no es probable que se repita o no tenga un gran impacto a largo plazo, quieres poder sacudirte y seguir adelante con la vida».

Por supuesto, agrega, el estrógeno y la testosterona también son hormonas que afectan la forma en que reaccionamos ante el estrés, al igual que los neurotransmisores dopamina y serotonina. Pero la reacción clásica de lucha o huida se debe principalmente a los tres jugadores principales mencionados anteriormente.

Y tú, ¿Cómo reaccionas ante el estrés?

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